Thailand menerima gelombang pertama pelawat Cina di bawah dasar visa bebas baru untuk merangsang pelancongan

Para pegawai kanan Thailand mengalu-alukan ratusan pelancong Cina di lapangan terbang antarabangsa Bangkok pada hari Isnin, hari pertama program masuk tanpa visa baharu yang para pegawai kata akan merangsang industri pelancongan negara yang rosak teruk akibat pandemik coronavirus.

Perdana Menteri Srettha Thavisin mengagihkan hadiah dan bergambar ketika menteri pelancongan dan VIP lain menyambut kira-kira 300 pengembara dari Shanghai. Para pelancong yang terkejut disambut oleh penari tradisional dan pemain gendang Thailand di kawasan ketibaan di Lapangan Terbang Suvarnabhumi.

“Kami yakin dasar ini akan sangat merangsang ekonomi,” kata Srettha kepada wartawan. Beliau berkata bahawa kerajaan merancang untuk mempromosikan bandar-bandar kecil Thailand sebagai destinasi untuk pelancong Cina bagi menggalakkan mereka tinggal lebih lama dan membelanjakan lebih banyak wang.

Menangani kebimbangan keselamatan di kalangan pelancong, Srettha berkata ia adalah keutamaan tertinggi pihak berkuasa. Terdapat laporan dan khabar angin yang beredar luas di media sosial Cina mengenai penipuan dan penculikan di Thailand.

Seorang pelancong dari Shanghai, yang hanya dikenali sebagai Dai, berkata beliau kagum dengan sambutan “sangat meriah” di lapangan terbang, walaupun beliau menyatakan bahawa pegawai imigresen yang memeriksa pasportnya tidak segera mengetahui dasar pembebasan visa sementara. Beliau berkata beliau merancang untuk tinggal selama dua minggu dan melawat bandar-bandar lain selain Bangkok, termasuk Chiang Mai dan Phuket.

Peng Chunyu dan Wan Yi, yang tiba dengan penerbangan yang sama, berkata ia adalah dasar yang hebat untuk Thailand membenarkan masuk tanpa visa untuk rakyat Cina. Prosesnya “sangat lancar,” kata Peng. Kedua-duanya akan tinggal selama sembilan hari dan berkata mereka tidak sabar untuk melihat Istana Agung Bangkok, kuil Wat Arun dan Pecinan.

Pembebasan visa, yang juga terpakai kepada pelawat dari negara Asia Tengah Kazakhstan, akan berkuat kuasa sehingga 29 Februari. Menteri Pelancongan Sudawan Wangsuphakijkosol berkata telah berlaku peningkatan kira-kira 30% dalam tempahan penginapan dan penerbangan sejak dasar itu diumumkan.

Lebih sedekad yang lalu, China menjadi sumber utama pelancong ke Thailand, dengan hampir 11 juta pengunjung pada tahun 2019, membentuk 27.6% daripada semua ketibaan pada tahun itu sebelum pandemik merosakkan pasaran pelancongan.

Kerajaan mengusulkan langkah pembebasan visa kerana bimbang bahawa bilangan pelancong Cina mungkin lebih rendah daripada yang dijangkakan tahun ini kerana keperluan visa yang ketat. Bilangan ketibaan yang disasarkan dari China telah disemak semula daripada 5 juta kepada 3 juta selepas laporan daripada Lembaga Pelancongan Thailand bahawa kira-kira 1.4 juta pelancong Cina tiba pada enam bulan pertama.

Pengarah Lembaga Pelancongan Thapanee Kiatphaibool berkata pada hari Isnin bahawa pihak berkuasa yakin bilangan ketibaan Cina boleh mencapai 4 juta hingga 5 juta selepas program bebas visa diperkenalkan.

Ekonomi Thailand merosot semasa pandemik kerana industri pelancongan besarnya hampir lumpuh. Negara itu menerima kira-kira 40 juta pengunjung pada tahun 2019, dan kerajaan menganggarkan mereka membelanjakan $53.2 bilion — jumlah yang merosot lebih daripada 99% menjelang tahun 2021, menurut data daripada Kementerian Pelancongan dan Sukan.

Chai Wacharonke, jurucakap perdana menteri, sebelum ini berkata bahawa Thailand menerima 15 juta pelawat antarabangsa dalam tujuh bulan pertama. Beliau berkata kerajaan bertujuan untuk menarik 28 juta pelancong dan menjana hasil $39.2 bilion pada tahun 2023.